Murió Patrick Gottsch, de 70 años, que encontró un terreno fértil para la televisión en las zonas rurales de Estados Unidos

Una competencia de tracción de tractores en Rockwell, Iowa. «El gran espectáculo de Joe Polka». Un veterinario explica cómo mantener las moscas alejadas de las vacas. Una repetición de un episodio de 1982 de «Hee Haw».

Estas fueron algunas de las ofertas recientes de RFD-TV, un canal de 24 horas creado por Patrick Gottsch, un instalador de antenas parabólicas que tuvo la idea de iniciar una red dirigida a los agricultores y ganaderos que eran sus clientes.

Es posible que su programación no sea el material de la televisión que hay que ver en las zonas urbanas y suburbanas de Estados Unidos. Pero RFD-TV, que también ofrece cobertura detallada de la convención Future Farmers of America, ocupa un nicho duradero, aunque estrecho, en el espectro televisivo.

Gottsch, cuyas propiedades secundarias incluyen Cowboy Channel, Cowgirl Channel y Rural Radio, canal 147 en SiriusXM, murió el 18 de mayo en Fort Worth. Tenía 70 años.

Su muerte, en un hotel del histórico barrio Stockyards de la ciudad, fue inesperada. Sus hijas Raquel Gottsch Koehler y Gatsby Gottsch Solheim dijeron que la familia estaba esperando el informe de un médico forense para conocer la causa, pero que probablemente estaba relacionada con su historial de diabetes.

Gottsch, que creció en una granja de Nebraska, luchó tenazmente para demostrar que la programación televisiva sobre agricultura, caballos, estilos de vida rurales y música country tradicional podía ser viable, especialmente en los primeros años de su empresa, cuando, le gustaba recordar, los inversionistas y Los ejecutivos de los medios le dijeron que era una «idea estúpida» o que «los agricultores no ven televisión».

«Patrick siempre repetía este estribillo: no creo que estos ejecutivos de los medios miren por la ventanilla del avión cuando vuelan de costa a costa», dijo Solheim en una entrevista. «Le apasionaba mucho servir a las personas que crecieron como él en las zonas rurales de Estados Unidos».

Su muerte provocó testimonios de su impacto por parte de estrellas de la música country, el rodeo y el entretenimiento de temática occidental, entre ellos Dolly Parton y los creadores del drama televisivo «Yellowstone».

«Mientras ‘Yellowstone’ recibe muchos elogios por incorporar la América rural al espíritu público de la época, ‘Yellowstone’ se apoya en la creación de Patrick», dijo Taylor Sheridan, uno de los creadores de la serie, en un comunicado.

En la década de 1990, Gottsch era un padre soltero que no podía pagar una niñera, por lo que recogía a sus hijas después de la escuela y las llevaba con él mientras instalaba antenas parabólicas.

“Él se subía al techo y estábamos en la sala gritando sobre la intensidad de la señal”, recuerda la Sra. Solheim.

Gottsch intentó por primera vez hacer despegar RFD-TV, al que llamó así por el servicio de entrega gratuita rural de la oficina de correos, en 1988. Ese intento terminó un año después en un fracaso, porque ningún servicio de cable transmitía. Volvió a instalar receptores de satélite.

Pero uno de los fundadores de Dish Network, Charlie Ergen, sugirió reiniciar el canal como una organización sin fines de lucro para aprovechar una ley federal que exige que las compañías satelitales reserven ancho de banda para programación educativa. Dish Network le prometió un canal.

RFD-TV renació en 2000, originalmente con casi toda su programación creada por productores externos. Dos años después, se expandió a DirecTV; en 2007, Gottsch había convertido la empresa en una corporación con fines de lucro.

Ese año, contrató a Don Imus, un personaje de radio con sombrero de vaquero, para transmitir simultáneamente su programa en RFD-TV, después de que Imus fuera expulsado de MSNBC por un comentario racista. El acuerdo con Imus convenció a Comcast, un gigante del cable, para adquirir RFD-TV, presentando a muchos espectadores urbanos perplejos pero curiosos sus reportajes en vivo sobre los precios de las materias primas y el clima rural, programas como “Cattlemen to Cattlemen” y las transmisiones del Desfile de las Rosas en las que El anfitrión llamó a todos los Budweiser Clydesdale que tiraban del carro de la cerveza.

“Con presentadores vaqueros y jerga privilegiada, el canal no ofrece traducción para ciudadanos provincianos”, escribió con admiración Virginia Heffernan, columnista del New York Times Magazine. «De hecho, la población urbana debería sentirse privilegiada de ver RFD-TV, como los estudiantes de primer año a los que se les permite asistir a un seminario de nivel superior».

Imus se mudó a Fox Business Network antes de que finalizara su contrato con RFD-TV. Pero Gottsch, que para entonces estaba en camino hacia un gran éxito con un estudio de televisión para 50 personas en Nashville y un avión privado, compró el rancho de 3.400 acres de Imus en Nuevo México. También compró, en una subasta, los restos disecados del caballo Trigger de Roy Rogers y su perro Bullet. Los instaló en un museo de John Wayne que creó con el hijo de Wayne, Ethan, en Fort Worth.

En 2017, Gottsch fundó Cowboy Channel, que se convirtió en el hogar televisivo oficial de la Asociación Profesional de Vaqueros de Rodeo. Mostrar cientos de actuaciones de rodeo en vivo aumentó enormemente la audiencia del deporte, atrajo nuevos patrocinadores y aumentó los pagos a los vaqueros. El ex presentador de televisión de Cowboy Channel, Jeff Medders, apodado Mr. Gottsch Rodeo Elvis debido a la enorme popularidad que ganó entre los fanáticos de este deporte.

Las hijas de Gottsch, ambas ejecutivas de la empresa, dijeron que RFD-TV está disponible en unos 25 millones de hogares y que Cowboy Channel está disponible en unos 14 millones.

Sin embargo, la audiencia es relativamente pequeña. Según Comscore, una empresa de seguimiento de medios, el número medio de hogares sintonizados en RFD-TV durante las últimas cuatro semanas fue de 9.915. La audiencia doméstica promedio de Cowboy Channel fue de 4.850. (Por el contrario, Headline News tenía 101.000 espectadores promedio y Golf Channel tenía 85.000).

Patrick Gene Gottsch nació el 3 de junio de 1953 en Omaha, hijo de Bernard y Gloria (Borowiak) Gottsch. Su padre era agricultor a tiempo completo y su madre se ocupaba de la casa. Era el mayor de cinco hijos supervivientes criados en la granja familiar de Elkhorn, Nebraska, que producía maíz, soja y ganado.

Patrick asistió a la Universidad Estatal Sam Houston en Texas con una beca de béisbol, pero abandonó después de un año porque se rompió la mano. Se mudó a Chicago en 1977 para trabajar como corredor de materias primas en la Bolsa Mercantil de Chicago.

Pronto regresó a Nebraska, donde, después de instalar antenas parabólicas, escuchó de los clientes que les encantaba poder recibir ESPN o Disney Channel, pero se preguntaban por qué no había programas sobre su vida en la granja.

El matrimonio del Sr. Gottsch con Shirley Hickey terminó en divorcio en 1991. Se mudó con sus dos hijas, de las cuales tenía la custodia física, a Fort Worth, donde se convirtió en gerente de ventas de una casa de subastas de ganado. Pero pronto renunció para probar suerte nuevamente en el negocio de las antenas satelitales y perseguir su sueño de RFD-TV. Más adelante en su vida, regresó a Nebraska y compró parte de la granja original de su familia.

En 2017 se casó con Angie Good, con quien crió a una tercera hija, Rose. Le sobreviven sus hijas y su esposa, al igual que su hermano, Mickey; tres hermanas, Terri Murphy, Tammy Hill y Toni Korpela; y cuatro nietos.

Gottsch creó Cowgirl Channel en 2023 después de que su hija menor, mientras veía un rodeo, preguntara por qué los corredores de barriles y otras artistas femeninas de rodeo no recibían la misma cantidad de tiempo en televisión.

En el lanzamiento de Cowgirl Channel afuera de los estudios de la compañía en Fort Worth Stockyards, las hijas mayores del Sr. Grottsch dudaron cuando se les preguntó si querían hablar. Pero Rose Grottsch, que entonces tenía 9 años, hizo una declaración.

“Las niñas mandan. Los niños babean”, dijo.